Poválečným modelem 501 vstoupila německá automobilka BMW na seznam luxusních automobilů. Dnes je členem světové automobilové extra třídy, třebaže původně se společnost zaměřovala výhradně na výrobu leteckých motorů a poté motocyklů. Ročně prodá více než milión vozů po celém světě.

Počátky společnosti se váží k roku 1916, kdy sloučením firem Rapp Motorenwerke a Gustav Otto Flugzeugwerke vznikla společnost Bayerische Flugzeugwerke, která se o rok později přejmenovala na Bayerische Motoren Werke.

Původně se firma zaměřovala na výrobu leteckých motorů. O jejich kvalitě svědčí řada rekordů, o něž se zasloužily. Nejznámější pochází z roku 1919, kdy letadlo s motorem BMW zdolalo rekordní výšku 9759 m.

První automobily ve 30. letech

Ve dvacátých letech BMW zbudovalo novou továrnu v Mnichově, kde společnost začala s výrobou motocyklů. Jako první přišel v roce 1923 model R32.

Po odkoupení závodu v Eisenchau rozšířila společnost svou produkci o automobily. Zpočátku vyráběla pouze jediný model, teprve v roce 1931 přišla s modelem s vlastní konstrukcí, který dostal název Dixi 3/15. Automobil, jehož původní verze měla motor o objemu 750 cm³ a výkon 11 kW, se dočkala velkého úspěchu. I s vylepšenou verzí se jej prodalo kolem 15 tisíc kusů. Přelomovým se stalo o dva roky později BMW 303 s 1,2 litrovým šestiválcem.

Nejznámějším modelem, který BMW představilo světu ještě předtím, než Hitler rozpoutal válku, nesl číselné označení 328 a dočkal se i závodní verze. Jednalo se o šestiválec s výkonem 57 kW, který se s maximální rychlostí 150 km v hodině stal v té době nejrychlejším sériově vyráběným vozem. Na tehdejší dobu navíc získal velice moderní vzhled. Zvláštní obliby se mu dostalo ve Velké Británii.

Snaha společnosti vyvíjet a hledat nové technologie přinesla ovoce o šest let později, kdy představila první motor s elektronickým řídicím systémem. Zároveň také zahájila výzkum vodíkového motoru. V 80. letech se BMW pustilo do výroby vozů s dieselovými motory. Jako první evropská automobilka začalo koketovat s bezolovnatým benzínem, což vedlo k tomu, že jako jedna z prvních namontvala do svých vozů katalyzátory.

V 90. letech se BMW rozrostlo o společnost Rover Group, která se proslavila vozy Rover, MG, Land Rover. Kromě toho začalo dodávat své letecké motory americkému koncernu McDonnell Douglas, jenž se později spojil s Boeingem. V roce 1992 byly vozy BMW označeny za nejoblíbenější na světě v oblasti luxusních vozů.

Po válce na seznam luxusních vozů

Koncem války se většina továren BMW nacházela ve Východním Německu, a proto musela být výroba natrvalo přesunuta do bavorského Mnichova. Spojenci navíc nařídili tříletý zákaz výroby. Teprve v roce 1948 sjel z tovární linky první poválečný motocykl. Automobily se dostaly na řadu ještě o tři roky déle.

Poválečnou éru zahájilo BMW s modelem 501, který firmu vynesl opět na výsluní. A nejen to, díky tomuto čtyřdveřovému vozu poháněnému dvoulitrovým šestiválcem byla Bayerische Motoren Werke zařazena na seznam výrobců luxusních automobilů, kde je dodnes neodmyslitelným členem.